NHL paluusuunnitelmissa painaa raha – koronavirus hidastaa sarjan maailmanvalloitusta

Jääkiekko

NHL paluusuunnitelmissa painaa raha – koronavirus hidastaa sarjan maailmanvalloitusta

Juuso Kokkonen
TEKSTI Juuso Kokkonen
@JuusoKokkonen
JULKAISTU 21.5.2020

NHL:ssä rakennetaan suunnitelmaa, kuinka maaliskuussa keskeytetty kausi kyettäisiin viemään loppuun. Se on liigan ehdoton tavoite, ja sen tieltä voi seuraavan kauden aloituskin siirtyä kuukaudella, jopa kahdella.
Pöydällä on ollut jopa spekulaatio siitä, että keskeytetty kausi jatkuisikin vasta syyskuun tienoilla, jos silloin olisi mahdollista pelata yleisön edessä.
Todennäköisemmältä kuitenkin näyttäisi se, että kausi yritetään aloittaa kesän aikana. Joukkueet ehtivät pelata runkosarjaa noin 70 ottelua, kunnes homma keskeytyi. Yhteensä pelkästään NHL:n runkosarjapelejä jäi pelaamatta liki 200 peliä.
Eri mediat Pohjois-Amerikasta ovat raportoineet uudesta 24 joukkueen mallista, jolla kausi vietäisi loppuun. Toimittaja Pierre LeBrunin mukaan neuvottelut ottivat tuulta purjeisiin viime viikonlopun aikana, ja paluuta puuhataan tosissaan kulisseissa.
24 joukkueen loppusarjamallissa hypättäisi runkosarjan yli liki suoraan pudotuspeleihin. Kustakin divisioonasta mukana olisi siis kuusi joukkuetta.
Yhteensä pudotuspeleissä olisi siis kahdeksan joukkuetta enemmän kuin normaalisti. Ajatus taustalla on se, että koska runkosarja jäi kesken ja joukkueilla oli eri määrä pelejä pelattuna, ei voida tarkalleen sanoa, keille 16 joukkueelle pudotuspelipaikka olisi kuulunut.
Ennen varsinaisten NHL:n  pudotuspelien alkua pelattaisi divisioonien sisällä yksinkertainen kierros, jolloin jokainen joukkue pääsisi pelaamaan viisi peliä ennen varsinaisten tosipelien alkua.
Näiden viiden pelin sekä runkosarjan pistekeskiarvon perusteella kaksi parasta joukkuetta divisioonissa etenisi eteenpäin. Divisioonien kolmanneksi ja kuudenneksi sekä neljänneksi ja viidenneksi sijoittuneet joukkueet pelaisivat paras kolmesta -sarjan, ja voittajat etenisivät eteenpäin. Näin muodostuisi perinteinen 16 joukkueen pudotuspelikaavio.
Konkreettiseen pudotuspeliysteemiin ja aikatauluihin vaikuttaa monta seikkaa. Ensinnäkin seurat vaativat parin viikon harjoitusjaksoa ennen pelien alkua. Pelaajat ovat olleet ilman joukkueharjoituksia siitä lähtien, kun sarja keskeytettiin. Osa pelaajista on matkustanut kotimaahansa ja viettänyt poikkeusoloja siellä.
Yhdysvallat on ollut kovan koronakurimuksen kourissa, mutta tilanne on ollut viime viikot rauhoittumaan päin. Silti turvallisuus- ja terveystilanne aiheuttaa edelleen huolta.
Saksan jalkapallon Bundesligan käynnistyminen koronatauon jälkeen ensimmäisenä suurena palloilusarjana antaa tietysti toivoa myös NHL:lle, mutta on huomioitava se, että Saksa on myös pitänyt koronaviruksen selvästi tiukemmin kurissa kuin Yhdysvallat.
Toisaalta, jos ja kun paluun ajoitus venyy joka tapauksessa pitkälle kesään, ehtii Yhdysvaltojenkin koronavirustilanne selvästi helpottaa.
Pelaajille tilanne on joka tapauksessa erikoinen ja haastava. Pelaajat ovat hajautuneet ympäri maailmaa, jääharjoittelu on saattanut ollut liki olematonta ja kosketuspinta päivittäiseen peliarkeen kadonnut. Niistä lähtökohdista pitäisi parin viikon valmistautumisella olla valmiina taistelemaan Stanley Cupista – keskellä kesää.
Itse NHL:n pudotuspeliformaatissa, aikatauluissa, joukkuemäärässä ja monessa muussakin yksityiskohdassa on vielä paljon auki. Selvää on kuitenkin, että pelit pelattaisiin tyhjille katsomoille. Todennäköistä on myös, että pelaaminen keskitettäisi muutamaan kaupunkiin, joten joukkueiden ei tarvitsisi matkustaa. NHL:n komissaari Gary Bettman vahvisti aiemmin tällä viikolla, että pelit keskitettäisiin mahdollisesti 12 paikkakunnalle.
Kauden jatkamista puoltaa tietenkin raha. Kauden päättäminen tähän tietäisi jopa miljardin dollarin iskua NHL:lle. Sitä miljardin savottaa paikkailtaisi vielä vuosia. Pudotuspelien vieminen läpi, edes tyhjille katsomoille, lieventäisi tuota iskua tv-sopimuksen rahojen myötä.
Koronakevät on osoittanut, miten valtava voima raha globaalissa huippu-urheilussa on. NHL:n tv-sopimus on rahallisesti mittava, mutta se jää toki muiden suurten sarjojen jalkoihin Pohjois-Amerikassa. NHL:n farmisarja AHL päätti jo kautensa, sillä AHL:n tulot muodostuvat suhteessa selvästi enemmän ottelutapahtumien ja -lippujen tuotoilla kuin NHL:n.
NHL:n päätösten taustalla painaa paitsi tämänhetkiset myös tulevaisuuden tv-rahat. Nimittäin NHL:n nykyinen tv-sopimus päättyy ensi kauden jälkeen, ja kauden päättäminen nyt kesken voisi olla uusia neuvotteluja ajatellen huono signaali.
Lisäksi kesän pudotuspelit sopisivat lisäksi erinomaisesti Pohjois-Amerikan televisioyhtiöiden urheilutarjontaan, kun olympialaiset siirtyivät vuodella eteenpäin ja tyhjiö mielellään täytettäisi urheiluviihteellä.
Joka tapauksessa NHL:n talous ja tulevaisuuden suunnitelmat häiriintyvät pahasti, vaikka kausi jatkuisikin. NHL on yrittänyt saada tukevaa jalansijaa niin Euroopan markkinoilla ja yrittänyt saada nimeään esiin Kiinan markkinoilla. Koska laji jää Yhdysvalloissa monen muun lajin, kuten amerikkalaisen jalkapallon ja koripallon jalkoihin, ja siten kasvupotentiaalia omalla mantereella on rajallisesti, NHL on pyrkinyt systemaattisesti laajentamaan markkinaansa Pohjois-Amerikan ulkopuolelle.
Koronaviruspandemia tuo takapakkia NHL:n maailmanvalloitussuunnitelmille. Boston Bruinsin ja Nashville Predatorsin oli määrä aloittaa kautensa Prahassa lokakuussa. Myöhemmin syksyllä Colorado Avalanchen ja Columbus Blue Jacketsin piti ottaa yhteen Helsingissä. Molemmat Euroopan tapahtumat ensi kaudelta on peruttu.
NHL:n Global series -ottelut eri puolilla Eurooppaa ovat vuosien saatossa keränneet valtavan mediahuomion, ja pelit ovat toimineet erinomaisesti osana NHL:n markkinointikoneistoa. Eurooppalaisen pelaajien tähdittämien joukkueiden tuominen pelaajien kotimaihin pelaamaan on mitä mainioin keino fanipohjan kasvattamiseen. Sarjan näkyvyyden ja markkinoinnin kannalta Euroopan peleillä on sarjalle iso merkitys, ja sitä on pönkitetty yhä viikonloppujen päiväpelien myötä, jotka siis näkyvät Euroopassa parhaaseen katseluaikaan.
Toinen tärkeä markkina eli Kiina jää niin ikään valloittamatta tulevana syksynä. Kiinassa on pelattu NHL:n harjoituspelejä kahtena syksynä 2017 ja 2018, ja vuoden tauon jälkeen NHL oli jälleen aikeissa pelata Kiinassa. Ne haaveet karisivat kuitenkin talven ja kevään aikana.
Aiemmat Kiinan vierailut eivät olleet mitään jättimenestyksiä NHL:lle. Markkinan valloittaminen vaatiikin siltä systemaattista ja pitkäjänteistä työtä, sillä laji on Kiinassa hyvin tuntematon eikä kiinalaisia pelaajia ole NHL:ssä tai edes lähellä sitä. Kahden vuoden tauko Kiinan vierailuissa tekee suunnitelmille hallaa.

Tilaa ”Rata auki! – suomalaisen urheilun 100 läpimurtoa” -kirja ja Elmo-lehti huippuedulliseen yhteishintaan tästä tai pelkkä kirja tästä!